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Les larmes de sirène : l’ampleur terrifiante de la pollution microplastique

Les sondeurs de plage connaissent depuis longtemps les minuscules perles de plastique, les morceaux cassés et multicolores, comme les miettes de polystyrène, qui jonchent la ligne des hautes marées parmi les algues. Ils les appellent « larmes de sirène ». Les scientifiques les appellent des microplastiques, aujourd’hui universellement dispersés à travers les océans, et que l’on trouve même dans l’estomac des organismes au fin fond de la fosse de Marianne. Alors que la révolution anti-plastique s’amorce, il est intéressant d’analyser le problème global de ces particules microscopiques. Ce faisant, nous découvrirons pourquoi les microplastiques sont la partie la plus effrayante de la pollution plastique et pourquoi les supermarchés sans plastique ne sont qu’une goutte d’eau dans l’océan pour résoudre ce problème.

Perles en microplastique

Les microplastiques sont des pièces de plastique d’un diamètre inférieur à 5 mm. Actuellement, l’industrie cosmétique est dans la ligne de mire des gouvernements qui cherchent à s’attaquer aux microplastiques : les minuscules perles micro-abrasives sont utilisées depuis les années 1980 dans toutes sortes de produits, des exfoliants (peut être remplacé par la pierre ponce et les amandes moulues) aux nettoyants pour le visage et shampooings. Selon un document d’information des ministres du gouvernement britannique de l’année dernière, la contribution de l’industrie cosmétique au total mondial des microplastiques n’est que de 0,01-4,1% : plutôt que de disculper l’industrie cosmétique, elle souligne l’ampleur même du problème. Une seule douche peut libérer 100 000 particules de plastique dans l’écosystème marin, et une bouteille de 150 ml de cosmétiques peut contenir jusqu’à 3 millions d’éléments. L’industrie est en train d’éliminer tous les microbilles de ses produits, avec une interdiction totale aux États-Unis depuis 2018.

La technologie de sablage à l’air est également une source importante de microplastiques primaires : de minuscules billes d’acrylique sont cuites sur les coques de bateaux et les machines pour enlever la rouille et la peinture. Deuxièmement, les copeaux en plastique de la taille d’une lentille – à partir desquels tous les plastiques sont fondus et moulés – peuvent souvent s’échapper des usines ou dans les transports, se répandant sur les plages comme des  » larmes de sirène « . Dans une étude suédoise, qui utilisait un maillage de 80 µm pour filtrer l’eau de mer à côté d’une usine de production de plastique, les chercheurs ont découvert que la concentration de microplastiques était de 102 000 fragments par m3. Le taux moyen mesuré était de 2400/m3, ce qui est tout de même stupéfiant. De plus, une étude réalisée en 2008 a révélé une augmentation de 600 % des concentrations de microplastiques à la suite d’une tempête, ce qui suggère peut-être que l’utilisation de microplastiques dans les engrais doit également être interdite.

Les microplastiques secondaires – la source la plus importante

Mais même en interdisant tous les microbilles – comme l’a fait le président Obama en 2015 – le problème n’est pas résolu : les fibres microplastiques sont libérées lorsque les vêtements sont lavés. Une étude cite un poids de 1,7 g de microfibres par vêtement et par lavage. Un autre suggère que plus de 1900 microfibres sont libérées à chaque cycle de lavage.

Pourtant, malgré tout cela – Tout ne viens pas que des microbilles et des microfibres qui échappent à la filtration de l’eau. Au lieu de cela, ils proviennent de macro-plastiques altérés par les intempéries : les sacs en plastique, les emballages et les bouteilles soufflés au large ou transportés par les rivières, les détritus qui s’accumulent dans les océans.

La lumière UV peut provoquer la photodégradation du plastique : les atomes à l’intérieur des liaisons du polymère se dissocient à une fréquence similaire à celle de la lumière UV, ce qui les libère du polymère et devient des radicaux libres hautement réactifs. Lorsque le polymère est rompu, le plastique perd son intégrité structurale ; il est altéré par les intempéries, fragile et jaunâtre, se fragmentant en microplastiques par les mouvements et l’abrasion des vagues. En plus de la lumière UV, l’oxydation thermique peut également désagréger le plastique, un processus dans lequel les additifs du polymère s’oxydent lorsqu’ils sont exposés à des températures élevées et à l’air, forçant la fragmentation du polymère.

Bien que la majorité des macroplastiques flottent à la surface de la mer, la majeure partie de cette dégradation se produit sur les plages. Le sable a une faible capacité calorifique : en été, il peut facilement atteindre 40°C, comme le savent tous ceux qui ont déjà eu du mal à poser les pieds sur le sable brulant en été. Selon une étude, une augmentation de 10 % de la température, double le taux de dégradation par oxydation thermique, exposant l’ensemble des débris de plastique au rayonnement solaire UV en marée haute, avant d’être emportés par les marées de mortes-eaux. Heureusement, cependant, cela fait du nettoyage des plages l’option la plus viable pour réduire le nombre de microplastiques.

Microplastiques et toxines

La chose la plus effrayante à propos des microplastiques, cependant, c’est qu’ils concentrent les polluants organiques persistants (POP), qui sont des toxines qui résistent à la dégradation. Etant hydrophobes, ils refusent de se dissoudre dans l’eau et se fixent sur des microplastiques, qui peuvent concentrer ces produits chimiques plus d’un million de fois plus que la mer ambiante. Les additifs chimiques qui s’échappent des plastiques lorsqu’ils se dégradent s’ajoutent au problème en se concentrant sur la surface du plastique.

Ces produits chimiques agissent alors comme un vecteur, transportant des carcinogènes et des toxines (comme les dioxines, le DDT et les insecticides) entre les continents, et entre les proies et les prédateurs. De plus, de nombreux insectes marins utilisent des microplastiques comme site d’incubation de leurs œufs ; éventuellement, les particules peuvent accueillir des communautés microbiennes entières, fixées à un biofilm d’algues. Des études ont montré que les microplastiques sont un vecteur pathogène pour la bactérie Vibrio (qui propage le choléra et la gastro-entérite) et ses parasites. L’énorme surface relative des microplastiques amplifie leur danger, car de fortes concentrations de POP sont délivrées directement dans l’estomac des êtres vivants.

Interactions avec l’écosystème marin

Le zooplancton, dérivant sur les courants océaniques, se nourrit indistinctement de microplastiques, s’attendant à ce qu’ils soient leur phytoplancton ou leur nourriture d’algues, emportés dans le noir. Dans une étude, le krill du Pacifique n’avait pas de  » biais de recherche de nourriture  » entre les perles de polyéthylène et les algues ; Internet est inondé d’images de plancton translucide contaminé par du plastique. Dans l’ensemble, peu d’études ont étudié la bioaccumulation des POP dans les organismes, mais le tableau n’est pas très optimiste.

Malgré la taille similaire des microplastiques aux sédiments ingérés, des études ont montré qu’ils constituent un danger mécanique, avec des conséquences métaboliques. Une étude citée par le National Geographic a montré que la reproduction des huîtres nourries dans de l’eau contaminée par des microplastiques a été réduite de moitié. Ils expliquent que les huîtres doivent dépenser plus d’énergie à faire passer le plastique dans leur intestin, digérant ainsi plus d’algues, ce qui nuit à leur potentiel reproducteur. C’est la même chose pour les crabes, ce qui amène les chercheurs à conclure que la digestion fondamentalement modifiée par le plastique.

Le rapport du Parlement britannique indique que plus de 280 espèces qui ont été trouvées avec des microplastiques ingérés s’étendent aux oiseaux de mer, comme les macareux moines, les fulmars et les puffins, qui confondent les fragments de plastique colorés avec des œufs de poisson, ce qui entraîne une perte de poids et une malnutrition. Qui peut oublier les images de l’albatros mort dans Planète Bleue II, submergé par des fragments de plastique dans son estomac.

Cela nous affecte aussi….

Cela nous affecte même. Apparemment, pour le consommateur européen moyen de mollusques et crustacés, 11 000 pastilles microplastiques traverseront leur corps chaque année, les herbiers de moules recouvrant la mer du Nord étant dûment contaminés. Bien qu’il s’agisse d’une statistique choquante, la santé humaine n’est guère préoccupante à l’heure actuelle. Tous les scientifiques s’entendent toutefois sur le fait qu’il existe peu de recherches dans ce domaine, en particulier sur les effets biotiques et la prédation. Fait crucial, malgré la prévalence du problème, il n’existe même pas de définition commune de la taille du terme  » microplastique « , signe de la rapidité avec laquelle ce domaine a été mis sous les feux de la rampe.

Alors que les médias mondiaux s’éveillent à la pollution plastique et donnent la lumière du jour au domaine jadis obscur des microplastiques, le Guardian rapporte qu’en moyenne, 83% des échantillons d’eau potable dans le monde sont contaminés par des microplastiques, 94% aux Etats-Unis et 72% dans l’UE. Des microplastiques ont même été trouvés dans l’eau embouteillée.

C’est l’ampleur de la pollution à laquelle nous sommes confrontés. C’est l’échelle terrifiante et globale de ces fragments microscopiques de plastique. On comprend donc facilement l’importance de modifier notre manière de consommer et de limiter voir arrêter l’utilisation du plastique. Nous vous proposons donc des dizaines de solutions sur Lonama afin que chaque personne à son échelle puisse limiter son impact.

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